【特约专栏】周志辉.椰枣含丰富糖分.有效补充体力

生活在东南亚及中东地区以外的人,一般都会对椰枣这种果实感到陌生。我在这几年也有机会接触和品尝椰枣,虽然味道较甜,但个人觉得它有一股不错的特殊风味,事实上,椰枣是一种含糖量高的果实,朋友告诉我穆斯林在斋戒结束后都会吃一些椰枣,从椰枣的成份来看,似乎也有它合理之处。以下就从食品营养的角度来谈谈椰枣:

可能因为都有个“枣”字,我曾听过有学生误把印度枣(Indian jujube)、椰枣(date palm)及红枣(red date)等果实,以为都是来自类似的植物,虽然印度枣和红枣同样是鼠李科枣属的植物,但品种并不相同,而椰枣则是产自棕榈科的椰枣树,属于另一种植物。椰枣树主要生长在热带亚热带的干旱或半干旱地区,目前世界各地许多地方都有种植椰枣,至于椰枣最早是源自哪里,沙地阿拉伯、伊拉克等地都有人推估,然而真正的源产地早已不可考究。

椰枣树的品种多达数百种以上,当中只有数十种是重要的经济作物。椰枣树的每个部位都有利用价值,像是用来制作绳索、篮子、家居用品或传统住屋的建材。而果实更是主要的食物之一,除了新鲜享用,椰枣也普遍用于制作馅料、蜜饯、糖浆、各种酱类和酒类等产品,用途非常广泛。

椰枣的营养丰富,部份品种的碳水化合物含量可多达80%,远远高于新鲜红枣或印度枣的数倍,而且主要是糖分,一颗干椰枣(约8克)就含有5~6克的糖,非常特别,这样大概也能理解为何椰枣在古时候也能当成糖的来源。此外,干椰枣还含有大约5~8%的膳食纤维,以及少量的蛋白质、矿物质和维他命,大约5~6颗椰枣就能提供一根手掌大小的香蕉的膳食纤维量。

传统上椰枣在保健上的说法很多,例如:治疗咳嗽、促进代谢、增强免疫、减肥或帮助分娩等,部份说法是获得科学研究的支持,像是对胃黏膜有保护作用,以及具有轻微的消炎和抵抗感染等效果,这些消炎的效果被认为可能与它在缓解咳嗽上有关,另外,约旦科技大学(Jordan University of Science andTechnology)在2011年也有研究发现,孕妇若在分娩前4周有食用椰枣,能让引产和催生等分娩过程更加顺利,但科学家目前尚未了解背后的作用机制。总的来说,归纳目前许多有关椰枣的研究,在补充营养和体力方面,椰枣的好处应该是无庸置疑,但至于上述许多其他传统的保健和治病效果,其实大多只属于口耳相传的民间说法,普遍仍缺乏有力的科学证据,有待未来更多研究的探讨。

■椰枣的糖分有何特别之处?

椰枣这种果实相当特别,它所含的碳水化合物可达八成之多,其中又以果糖及葡萄糖为主要组成份,蔗糖的含量非常少。它是少数植物会在成熟的过程中,有转化酵素(invertase)将几乎全部的蔗糖都分解成果糖及葡萄糖等还原糖,这些单糖易于吸收,一颗干椰枣大约能提供23大卡的热量,帮助身体迅速补充能量和恢复体力。由此看来,回教穆斯林在斋戒月时,空腹一整天后食用椰枣,藉此补充体力及发挥保护胃部的效果,似乎有其道理。

椰枣所含的糖分虽然很高,但由于这些糖大约有一半是果糖、一半是葡萄糖,这些果糖在代谢上不受胰岛素(insulin)的影响,所以相对的稍微拉低了整体的升糖指数(glycemicindex),尽管如此,也不代表就可以无限量的享用,无论是果糖,还是葡萄糖或蔗糖,过量摄取都会引发代谢症候群的问题,最终都可能会增加高血糖的患病风险。

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本刊特约周志辉,中兴大学食品暨应用生物科技学系荣誉特聘教授,香港中文大学生物学博士,德州农工大学食品加工硕士。
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